La homeostasis del calcio y las arritmias en la edad avanzada

  • El calcio regula numerosas funciones de nuestro organismo, entre ellas el latido cardiaco, la contracción muscular y la sinapsis neuronal.
  • El debilitamiento de la contracción cardiaca y la propensión a las arritmias en las personas mayores se relacionan con un desequilibrio del calcio en los miocardiocitos.
  • La identificación de estos mecanismos abre las puertas a nuevas investigaciones clínicas dirigidas a reequilibrar la regulación del calcio intracelular para así proteger el ritmo cardiaco en personas ancianas.

Casi todo lo que hacemos en el curso de la vida está controlado por el calcio, desde cómo late el corazón hasta cómo nos movemos y cómo el cerebro procesa y almacena la información, porque el calcio es ubicuo. El llamado acoplamiento excitación-contracción-relajación en el músculo cardiaco está mediado fundamentalmente por el ion calcio que une la excitación eléctrica de la membrana con el posterior desarrollo de fuerza, acortamiento y posterior relajación. Desde la publicación de S. Ringer hace ya más de un siglo (J Physiol. 1883; 4: 29-47), se sabe de la necesidad del calcio libre ionizado para la contracción cardiaca.

Un estudio publicado recientemente en la prestigiosa revista de investigación Cardiovascular Research y realizado por los servicios de cardiología y cirugía cardiaca del Hospital de la Santa Creu i Sant Pau de Barcelona demuestra que el debilitamiento de la contracción cardiaca y la propensión a las arritmias en las personas mayores se relacionan con un desequilibrio del calcio en los miocardiocitos. Parece que el envejecimiento deterioraría las corrientes eléctricas que mantienen el equilibrio cálcico en las células cardiacas, lo que explicaría en parte la pérdida de fuerza contráctil del corazón.

El estudio fue realizado en células humanas utilizando técnicas avanzadas de microscopía electrónica y biofísica, que ofrecen la posibilidad de visualizar los movimientos del calcio dentro del medio intracelular. Estas técnicas permiten identificar los mecanismos responsables del deterioro de la contracción y la relajación cardiacas con el inevitable paso de los años y el envejecimiento. Para llevar a cabo la investigación, los autores seleccionaron un total de 80 pacientes con un tamaño normal de aurícula izquierda y sin historia previa de arritmia completa por fibrilación auricular (la más frecuente). Se distribuyó a los pacientes en tres grupos: los categorizados como jóvenes (menos de 55 años; n= 21), los de edad media (entre 55 y 74 años; n= 42) y los ancianos (a partir de 75 años; n= 17). Se analizaron los diferentes cambios electrofisiológicos que se conocían relacionados con el envejecimiento, entre ellos la disminución de la liberación del calcio en el retículo sarcoplásmico celular asociada a una reducción en los niveles de proteínas como la SERCA2 y la calsequestrina 2.

Uno de los principales hallazgos del estudio fue la asociación de todos los cambios electrofisiológicos propios del envejecimiento con una progresiva declinación en la función contráctil de la aurícula izquierda y, por ende, una mayor propensión (especialmente en las personas mayores) a presentar arritmias, como por ejemplo fibrilación auricular. La identificación y mayor conocimiento de todos estos mecanismos abre las puertas a nuevas investigaciones clínicas dirigidas a reequilibrar la regulación del calcio intracelular para así proteger el ritmo del corazón en personas de edad.

Herraiz-Martínez A, Álvarez-García J, Llach A, Molina CE, Fernández J, Ferrero-Gregori A, et al. Ageing is associated with deterioration of calcium homeostasis in isolated human right atrial myocytes. Cardiovasc Res. 2015; 106(1): 76-86.

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