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Interview with Henry Marsh

«I don’t know how medicine will be like in 50 years, but the patients will be the same»

Henry Marsh dibujoMónica Lalanda

- Do you reckon that studying different areas to medicine before going to medical school made you a more reflective doctor?

-YES! I think the American system of having medicine as a post-graduate/post-college degree is very good.

-How do you value including non medical areas in the training of a doctor?
-I think experience of life outside medicine - doing non-medical work etc - is better than teaching. I have some doubts about the values of American style “Medical Humanities” as part of undergraduate medical teaching.

- There is a lot in your book about end of life. With all your medical experience, would you be able to define what is "a good death" nowadays?
-There is never a good time to die - it is either too early or too late…
A good death is to die without too many regrets - in other words, a good death is all about how we live our lives while still alive, and what we will feel content about having left behind us.
We should also avoid over-treatment in old age -but getting the balance of probabilities right between the risks and benefits of treatment and the risks and benefits of “ letting nature take its course” is very difficult.
I feel that euthanasia, by which I mean the right of us as patients to decide when to end our lives, not any right of doctors to kill us - even though most of us might back away from it at the end - should be an important part of medical practice.

- If you could go back in time, let's say in a time machine, and meet young Henry Marsh at the beginning of his medical career, what would be your main advice or message to him?
-To sleep on all difficult decisions, to take time, to think slowly.

- You talk a lot about decision taking with the patients and informed consent. Do you think life was easier for patients when we practiced a more paternalistic approach to information? would you change anything in this area?
-I am very much against paternalism but accept that some patients prefer it, but probably a declining number in wealthy countries. I also know that as patients we want guidance, support and advice, not just an abstract and neutral description of options.

- You are incredibly open about your own medical mistakes, something that is not common. In Spain we still live in the times of covering up medical mistakes. Is there an easy way to change this?
-Only by senior doctors setting an example

- Do you think the expectations that the society has from doctors and medicine have changed in the last few decades?
Yes, the media - at least in the UK - are increasingly critical and no longer automatically deferential to doctors

- If you were to start all over again, would you be a neurosurgeon?
-Always difficult to answer. Neurosurgery has changed greatly over the last four decades and I have changed as well. But, allowing for all that, yes. But I doubt if I would go into medicine again given the problems in the world. We should not be spending so much money trying to keep old people ( like myself!) alive for longer and longer - the money should be spent on better parenting and better education - the children are the future…..they are being terribly neglected at the moment

- You mention of your many tricks before surgery to separate the procedure from the patient. Do they really work?
-To some extent, yes. One cannot and should not abolish one’s anxiety completely, but it is important to control it

- You don't seem very fond of having junior doctors around in theatre. Are you popular with them in spite of it?
-No, I hope you are wrong. I greatly value my relationship with my juniors and am very proud of - I am told - having the reputation of being a good trainer. I have kept in touch with many of my former trainees, both here and in the US. My work in Nepal, Ukraine, Albania etc is all about teaching.

- Do you have any peculiar hobbies to put your mind away from work?
-Furniture-making ( and I do most of my building and home improvements myself), bee-keeping. I try to run every day, a total of 40 km or so every week, and do weight exercises etc. It gets more difficult as you get older.

- What do you think medicine will be like in 50 years time?
-I don’t know but the patients will be the same.

 

 

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En ningún caso se publicarán ni se responderán consultas médicas realizadas por pacientes.

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El domingo a las 21 horas celebraremos el Día Internacional del Libro con el tweetchat sobre Recuerda que vas a morir. Vive. Tras emocionarnos con la experiencia de Paul Kalanithi hemos pedido a un experto oncólogo que comparta con nuestro club de lectura sus reflexiones y experiencia con médicos pacientes.

Pedro Pérez Segura. Jefe del Servicio de Oncología Médica. Hospital Clínico San Carlos. Madrid

Leer entrevista

Recuerda que vas a morir. Vive

Paul Kalanithi
Editorial: Seix Barral
Número de páginas: 224

Recuerda que vas a morir. Vive es una inolvidable reflexión llena de vida de lo que significa enfrentarse a la muerte.

A la edad de 36 años, y a punto de acabar una década de residencia para obtener un puesto fijo como neurocirujano, a Paul Kalanithi se le diagnosticó un cáncer de pulmón. Pasó de ser un doctor que trataba casos graves a ser un paciente que luchaba por vivir. En este libro, cargado de positivismo, Kalanithi reflexiona sobre las grandes cuestiones de la vida mientras se enfrenta a la muerte.

El libro es una inolvidable reflexión sobre el sentido de nuestra existencia. Una meditación humilde y llena de asombro que muestra el poder de la empatía; la infinita capacidad de resilencia del ser humano para dar lo mejor de sí mismo cuando se enfrenta a lo que más teme.

El libro ha sido publicado en unos 40 países y se mantuvo durante 12 semanas como número 1 de ventas en las lista de best sellers de no ficción del New York Times. “La realidad de la muerte es inquietante, pero no hay otra manera de vivir”, Paul Kalanithi

Paul Kalanithi

Neurocirujano y escritor. Se licenció en Filología Inglesa y Biología Humana en la Universidad de Stanford. Se le concedió un grado de investigación en Cambridge para desarrollar su tesis “Historia y filosofia de la ciencia y la medicina” y se graduó cum laude en la Escuela de Medicina de la Universidad de Yale. Regresó a Stanford para finalizar su residencia en cirugía neurológica, donde recibió una beca para un doctorado en neurociencia.

En 2013 se le diagnosticó un cáncer de pulmón en estado avanzado. A raíz de esa experiencia que unía sus facetes de médico y paciente, empezó a escribir este libro. Murió en marzo de 2015, ocho meses después del nacimiento de su hija Cady, sin ver publicada su obra. El epílogo fue escrito por su viuda, Lucy.

www,paulkalanithi.com

Por Mónica Lalanda

Con el objeto de facilitar el tweetchat que realizaremos sobre este libro, me permito llamar la atención sobre áreas específicas, aunque no deja de ser una visión personal y se quedará siempre corta.

  1. Nos encontramos con que el autor, tal y como ocurrió con Henry Marsh en el libro anterior del club, hizo otros estudios antes de medicina. Quizás esto le da otra perspectiva de la vida. Echa un vistazo a la solapa y revisa su biografía.

  2. Si tu inglés te lo permite, hay dos videos cortos que merece la pena ver en algún punto de la lectura del libro. Uno es sobre el propio Paul, con fragmentos de entrevistas, reflexiones personales e imágenes:https://www.youtube.com/watch?time_continue=6&v=d5u753wQeyM
    Y el otro es un TED talk de su mujer Lucy, tras la muerte de Paul. Que hace que la vida siga mereciendo la pena cuando nos enfrentamos a la muerte:https://www.youtube.com/watch?v=6VacgRdKqjM&t=3s

  3. Mira la portada de la edición española del libro y su título, la elección de colores, el electro... Es interesante que el título se parezca tan poco al de la versión original: “When breath becomes air” (Cuando el aliento se convierte en aire) e incluso la portada es totalmente diferente. La edición inglesa tiene la foto de un cirujano y de un paciente. ¿Cuál de las dos ediciones te parece más sugerente?

  4. En varias ocasiones el autor comenta que su razón para hacer medicina fue parte de una trayectoria en su búsqueda de "comprender qué es lo que da sentido a la vida humana". De hecho parece resuelto en su creencia filosófica de que el fin de la vida no es la felicidad. ¿Qué lectura haces de esto como sanitario?

  5. Aparecen mencionados un montón de libros, en su mayoría ensayos sobre el sentido de la vida. El autor comenta que "la literatura no solo ilumina la experiencia ajena, sino que proporciona el material más rico para la reflexión moral". Te preguntaría si estás de acuerdo, aunque si estás en un club de libro....

  6. Las sensaciones descritas respecto a la sala de disección y esa conversión de los cadáveres en objetos parece bastante realista. La escena en la que el autor llora ante la tumba de su abuela recordando los cuerpos que ha diseccionado es muy potente. ¿Cuánto tiempo nos hemos permitido a nosotros mismos como estudiantes para hacer este tipo de reflexiones? Dice el autor que la disección de cadáveres "violenta una esfera sagrada". ¿Pensamos sobre eso?

  7. El autor expresa varias veces su intranquilidad ante la transición entre ser estudiante y ser médico, entre hacer exámenes y pasar a tener responsabilidades, o incluso el paso entre tener conocimientos y tener sabiduría. Dice que no solo basta la inteligencia sino la claridad moral. Qué cierto es esto y, sin embargo, al leerlo me pregunto: ¿cómo se adquiere?

  8. El autor cuenta que una compañera le reconoce con inmensa pesadumbre que estaba tan cansada y agobiada ante la perspectiva de una larga operación que íntimamente deseó que la paciente tuviera metástasis para que se cancelara la cirugía, como así fue. Este terrible pensamiento fruto del agotamiento no es en absoluto raro, pero resulta llamativo verlo escrito. El cansancio nos hace monstruos. ¿Te has visto reflejado?

  9. Hay varias frases de enorme potencia respecto al factor "vocación" en medicina. Dice cosas como "uno pone por delante un estilo de vida confortable para escoger un trabajo, no para seguir una vocación". O esta otra: "la medicina es una vocación, no la puedes considerar un trabajo, porque si es un trabajo, es de los peores que existen". ¿Estás de acuerdo?

  10. Paul Kalanathi menciona muchas veces el concepto de identidad, para él mismo pero también para sus pacientes. Le preocupa particularmente cómo las enfermedades y los tratamientos neuroquirúrgicos pueden alterar esa identidad (por afectar al habla, el comportamiento, la movilidad, etc.). Dice que los médicos tratan enfermedades pero los neurocirujanos trabajan en el crisol de la identidad y es necesario ser conscientes de ello con cada paciente. ¿Qué te sugiere?

  11. Hay un paralelismo con el libro de Henry Marsh "Ante todo no hagas daño" sobre la tremenda dificultad para decidir qué pacientes no debes tratar y como a veces la muerte no es lo peor que le puede pasar a un paciente. Hace varias reflexiones muy duras y a la vez muy reales. ¿Crees que es así?

  12. "... mi mayor ideal no era salvar vidas, todo el mundo se muere al final, sino ayudar al paciente o a la familia a entender la enfermedad o la muerte." ¿Te causa frustración o simpatía esta afirmación?

  13. Las descripciones sobre la manera en la que realiza el consentimiento informado (págs. 98-99) es todo un decálogo de bien hacer y lo mismo la descripción de los pasos que toma para dar malas noticias.(págs. 103-104). Personalmente he aprendido leyéndolo, no sé si has tenido la misma sensación.

  14. Habla varias veces del carácter sagrado de su trabajo, de su impulso para proteger la vida y la identidad de sus pacientes y de cómo los fracasos le dejaban una culpa casi insoportable. En resumen, del coste emocional de ser médico. Incluso menciona a un compañero que se suicida ante un error que causa la muerte del paciente. ¿Qué te parece?

  15. Cuando el autor enferma, y ante su grave pronóstico, reconoce que a pesar de tratar con la muerte de sus pacientes de forma regular no está preparado para afrontar la suya propia. La familiaridad con la muerte no hace nuestro propio final más fácil. ¿Lo ves también así?

  16. Pasar de ser neurocirujano a paciente le causa una pérdida de identidad que menciona varias veces. ¿Hasta que punto nos define nuestro trabajo?

  17. El autor tiene claro que la vida no consiste en evitar el sufrimiento. "Decidimos tener un hijo. Seguiríamos adelante viviendo, y no muriendo". Esta frase me resulta impactante y casi describe el espíritu de este valiente hombre. No dejes de elegir un par de frases que te parezca que merece la pena recordar.

  18. La descripción de sus sensaciones al nacer su hijita Cady son realmente emocionantes y el mensaje final para su hija es impactante. ¿Qué reflexiones te sugiere?

  19. El último capitulo lo escribe su mujer Lucy. En él explica cómo fue el final y cómo Paul afrontó su vida y su muerte con integridad.Cuenta que este libro es una forma más con las que su marido decidió ayudar a los demás. Si quisieras enviarle un mensaje a su viuda, ¿qué le dirías?

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